アタランテを呼んだ男の聖杯大戦   作:KK
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 青々とした草原。
 ただ中に、白亜の建築。
 奥には濃緑の森が広がっている。
 視線を上げれば、薄い水彩で描いたような青空。

 躰を木の幹に預けて、景色を眺めていた。
 色のコントラストが眩しくて、瞼を薄く閉じた。

 白い建物から、女教師に連れられて、大勢の子供が飛び出してくる。

 子供たちはてんでばらばらに草原を駆け、ある子はおしゃべりに興じ、ある子は草原の虫を探し、自由気ままに遊んでいる。
 二人の子が走って近付いてくる。途中でこちらの存在に気付いたのか、指をさした。何事か言い合って、笑っている。

 彼らの視線の先を追うと、不格好な義足の左脚を見て笑っているらしい。
 見た目は粗悪だが、それなりに値は張った。本当は自分のための金なんて一銭も使いたくなかったが、お蔭で杖をつけば、ゆっくりながらも歩けるようになった。雨が降るたび痛むのが悩み。

 やがて教師が気付いて、笑っている子たちに声をかけた。叱っている様子。しかし彼らは悪びれず、また別の方向へ走って行く。

 教師はこちらを見て、深々と頭を下げた。
 気にしないでと言う代わりに、右手を軽く振って応える。子供たちには自分の存在を教えていないのだから、仕方ない。

 あの建物は、元は新兵の養成所に使われていたという。
 諸々の事情から、それほど使用しないうちに廃棄され、売りに出されていたところを購入した。
 建物を含め、近隣の森林地帯ごと買い上げた。子供の遊び場には絶好であるし、いざとなれば、森を潰して増築することもできる。

 何となく振り続けていた右手を下ろそうとして、ふと、手の甲を見る。
 右腕を精いっぱいに伸ばしてみる。

 あれからずっと、魔術師の世界とは関わっていない。魔術を使ったこともない。

 過去を思い出すこともしなかった。

 ただ、時折こうして……腕を伸ばす。

 此岸と彼岸の、決して届かない距離を確かめるように。


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 あの後、魔術協会の魔術師とやらがやって来て、戦いの概ねの後始末をしていった。

 お前は何者だと問う彼らに、色々と嘯いてみた。

 例えば、こうだ。自分はユグドミレニアに私怨あって戦いに参加した魔術師で、情けない”赤”のマスターに代わり、ダーニックを倒し、聖杯大戦に勝利した者である。
 ”赤”のマスターは皆、爆発の余波で死亡したが、自分が大聖杯を獲得したのだ、と。

 結果アルは、協会が秘密裡に放った刺客、という形で処理された。

 魔術協会も信じた訳ではないだろう。だが送り込んだ魔術師が全滅し、どこの馬の骨とも判らぬ輩が勝利した、とするよりは、名誉が守られる方を選択したのだ。

 ダーニックを倒したこと。大聖杯を引き渡したこと。諸々の口止め料をかねて、協会から莫大な謝礼金を受け取った。
 ”赤”のマスターの一族からも――特に時計塔の講師を務めていた男の親族から――口止め料を受け取った。戦争に敗北し死亡した事実は、一家にとって恥であるらしい。

 更に、瓦礫に雑じっていた聖遺物も、戦利品として与えられた。召喚された数と合わなかったが、協会がくすねたのか、本当に見つからなかったのか、”黒”のマスターが持ち出していたのか、アルに知る術はない。
 興味はなかったので、全て競売にかけた。亜種聖杯戦争の影響で相場は高騰しており、目が飛び出るような価格で売れた。

 そうして、何度でも豪華な人生を送れるほどの大金が手に入った。
 金が必要だったのだ。

 何もかもを失ったアルに残されていた、たったひとつの約束。
 一方的に取り付けた約束だが、果たさなければいけない。


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 子供たちは出てきた時と同じに、走って帰っていく。勉強の時間だ。

 誰もいなくなった草原が、アルを嘲るように揺れていた。

 これから、どうすれば良いだろう。

 世界中に、信じられないような数の子供たちがいた。

 少年兵として弾除けに使われる子供も。
 娼婦として死んだ目で犯される子供も。
 餓え、病み、世界を恨むことさえ知らず、死んで行く子供が、いくらでもいた。

 そんな子供たちを片っ端から掬い上げて、けれど全く足りなかった。

 あの白亜の建築で、今日も何千という子供が学んでいる。

 けれど……。

 こんな孤児院をつくって、それで誰が救われたというのだろう?

 たったこれだけの子供を集めて、何を為したというのだろう?

 いったい、救いとは何だろうか?

「……これから、どうすれば良い?」

 記憶の彼女を描いている自分に気付き、慌てて遮断する。

 過去に縋ってはいけない、思い出してはいけない、答えを求めるなどもってのほか。

 アルゴー船の残骸だって、売ってしまった。
 彼女の願いを叶えるのに、彼女に頼ってはいけないから。

「これから、どうすれば……」

 全ての子供が愛される世界を作れるだろう。

 世界中に孤児院を建てようか。
 どこかの国の政治家になって、社会構造を変えるか。
 誰にでも命令できるくらい金を増やして、そして……。

 そして――どうなる?

 答えは、もちろん判っている。


 背後で森の騒めきを聞いた。
 息を吐いて、もたれていた幹から躰を起こし、杖をついて歩き出す。


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 いいかい?

 干からびた海に、一艘の小舟を浮かべたら。
 たった一人で乗り込んで、櫂で漕ぐんだ。
 櫂は荒れた大地を削るだけ。少しも前進しないけど。
 手を止めることは許されない。決して舟から降りられない。もう誰とも繋がれない。
 愚かで、滑稽な、観客のいない喜劇。無価値な一生。無意味な生涯。絶望の旅路。


 ……まあ、でも。
 一人の(ひと)さえ救えなかった男に与えるには、ちょうどいい罰だろう?